THE   GAYATRI   MANTRA

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     Many   people   across   the   world,   now   including   young   people   from India,   think   that   Hinduism   is   a   ritual-ridden   religion.   Some   are  willing  to   go   one   step   further   and   use   adjectives   like   "irrational"   and "superstitious".   To   them,   it   may   be   so,   but   it   is   certainly   not   reasonable,   or   even   rational,   to   deny   the   appeal   of   ritual,   when   it   is  accepted   by   millions   of   people   around   the   world.   Why   has   ritual   found such   wide   acceptance   through   the   ages   across   the   whole   of   mankind   ?
    In   the   first   place,   we   need   to   recognise   that   religion   itself,  whether   considered   rational   or   not,   fulfils   a   deep   human   need.   The human   mind   recognises   that   the   individual   is   but   a   finite   element of   an   infinite   matrix
of   time   and   space.   As   a   consequence,   he   has   a  fundamental   need   to
relate   to   whatever   lies   beyond   the   reaches   of   his   physical   and   mental
world.   Addressing   the   question   of   what  power   has   created   and   sustains
the   endless   reaches   of   Creation,   he  is   filled   with   wonder   and   awe.   He   symbolises   it's   Creator   with   the  word   "God",   and   this   sets   him   on   the
path   of   religion,   where experience   can   be   expressed   only   by   symbols.
    No   religion   can   be   free   from   symbolism,  and  ritual   and   prayer are  just   symbolic   expressions.   No   religion   can   be   without   prayer   or  ritual,   and   differences   between   them   is   only   a   matter   of   form   and  degree.   And   the   prayer   is   mostly   in   the   form   of   the   spoken   word,  with   a   physical   posture   or   gesture   like   folded   hands   or   bended   knees,  accompanying   the   spoken   word.
    The   Hindu   approach   to   prayer   proceeds   from   a   deep   understanding of   human   psychology,   where   it   posits   a   convergence   of   thought,   word and
action.   When   these   three   components   do   not   act   in   concert,   we have
the   beginnings   of   dishonest   or   thoughtless   speech   and   action. Therefore
the   Hindu   prescription   for   prayer   rests   squarely   on   such a   convergence,
which   implies   that   the   involvement   in   prayer   must  be   total.   The
exceptional   person   can,   of   course,   concentrate   his   mind  on   the   spirit   of
the   prayer,   and   may   have   no   need   for   the   word,   gesture  or   posture   components.   But   for   the   common   individual,   whose   mind  is   given   to   wandering,   the   word,   gesture   and   posture   are   essential,  because   they
compel   the   attention   of   the   mind.   Physical   offering   of  water,   a   leaf,
a   flower   or   a   fruit   to   the   deity   of   one's   choice,  while   chanting   the
words   that   articulate   the   spirit   of   the   offering, are   thus   great   aids   to
make   the   prayer   complete.   This,   says   Krishna  in   the   Gita   (IX-26),   is
what   makes   the   prayer   acceptable   to   God. Every   Hindu   prayer   or   ritual   rests   on   this   meticulous   design.
     This   presentation   of   the   Gayatri   Mantra   provides   an   admirable 
illustration   of   this   approach   and   spirit   of   the   Vedas.   This   Mantra 
originates   in   the   Rig   Veda   (III-62.10)   and   is   referred   to   with   great         reverence   in   the   Upanishads   and   many   other   works.   It   is   indeed         considered   to   be   the   most   sacred   and   most   significant   prayer of   the
Vedas,   and   is,   for   this   reason,   embedded   in   the   daily  prayer,   callled   the   Sandhya-vandana,   or   more   correctly,   the   Sandhya Upasana.   The   real   name
of   the   Gayatri   Mantra   is   "Savitri   Mantra"  because   it   is   addressed   to   Savitr,   the   Sun,   the   source   of   all   life   on  earth,   and   therefore   considered
a   symbol   of   that   Ultimate   Reality from   which   all   existence   emerges.   It
has   become   known   as   the   Gayatri  because it   is   set   in   the  Gayatri   metre,
a   poetic   form   built   of   four syllables   to   a   line.   The   Mantra   is   comprised
of   four   lines   ,   the   first  of   which   reads   :
                                `    -U>      `     -uv>         `      suv>
              Ìm bh¨h  Ìm   bhuva×  Ìm   suva×
     The   word   OM   is   regarded   as   the   most   sacred   and   the   most  significant   word   in   the   Vedas,   just   as   the   Gayatri   is   regarded   as  their   most   sacred   and   significant   prayer.   The   word   OM   represents  Brahman,   the   Ultimate   Reality,   from   which   it   emerges   as   this   sound.This   sound   represents   the   primordial   energy   that   creates   the   Manifested   Universe,   in   it's   three   levels   or   facets,   the   physical,   the   psychic   and  the   divine,  represented   by the  words   Bhuh,   Bhuvah   and   Suvah.   By   this   opening   invocation   the   individual   proclaims   his   being   part   of   the   Manifested   Universe   and   the   Unmanifested   Reality   beyond.
      The   next   three   lines   of   the   Gayatri   Mantra   are   :
                                        tt!         sivtu>        vre{ym!
                                        tat savitu: var¦²yam
                          -gaˆR        devSy         xImih
                                       bharg§ d¦vasya dh¢mahi
                           ixyae       yae     n>      àcaedyat!
                                        dhiy§ y§ na: prac§day¡t

    These   lines   pray   that   Savitr,  the  Sun  that   symbolises  the   Ultimate  Reality,   should,   with   his   divine   effulgence,   enlighten   our   intellect   to   realise   the Ultimate   Truth. Freely   translated,this   mantra   means:

                 We   meditate   upon   that   worshipful   effulgence   of   Lord   Sun.
                 May   He   inspire   our   intellects   (in   the   right   direction).
  Note : Though   the   word   `Gayatri'could   be   said   to   conveythe   name   of   the   (Vedic)   metre   of   the   composition,  it   has   an   exalted   level   of   meaning   in   the   Scriptures   (Brihadaranyaka     5-14--4   and   Aiteraya   Brahmana (13.1). These   scriptures   explain   the   word   `Gayatri'   to   mean the   protector   of   the   life-breath'   (gayan   trayati   iti gayatri --- gayan   vai   pranah). This   concept   is   simplified  when   the   word   meaning   of   the   mantra--gayantam   trayati  (protector   of   the   one   who   sings   it) -- is   taken.
      This   prayer   can   thus   be   seen   to   have   a   universality   in   content   and          appeal   to   anyone   of   any   religious   persuasion.   Indeed   the   Vedas   explicitly   state   that   the   knowledge   they   contain   is   to   be   imparted   to   everyone   without   distinction   of   sex,   caste,   creed   or   race. (Sukla   Yajur   Veda   XXVI   -   2)
      This   presentation   of   the   Gayatri   Mantra   should   be   of   help   to  those   who   wish   to   adopt   it   for   recitation   with   a   full   knowledge   of   it's   letter   and   spirit.   Others   should   be   at   least   persuaded   that   behind   this   prayer,   as   indeed   behind   the   rituals   of   India,   lie   a   world   of   depth   and   meaning,   that   is   not   to   be   easily   brushed   aside.