AN INTRODUCTION TO

SOME OF THE WORKS OF SANKARA

CONTRIBUTED BY

Dr.UMA KRISHNASWAMY

 
        More  than  any  other  inspired  being  who  has  graced  and  enriched India,  Sri  Sankara  holds  a  special    place    in  both  the  minds  and the  hearts  of  the    people.  His  lofty  intellect,  his  incisive analysis  and    his  clarity  of  expression  all  arouse  both  awe  and reverence.
 
        To  guage  Sri  Sankara  the  intellectual,  the  philosopher  and  the teacher  extraordinaire,  requires  but  a  fleeting  glimpse  of  his many  acheivements.  In  a  span  of  a  mere  thirty  two  years  of  life he  thought,  spoke  and  did  more    than  most    can  do  in  several  life times.
 
        In  his  hands,  Hinduism  underwent  an  intellectual  catharsis shedding  the  dross  of  dead  ritual  and  decadence    which  had  accrued over  time.  Advaita  Siddhanta    emerged  to  feed  sweet  reason  and nourish  the  then  weakened  soul  of  the  Vedic  religion.
 
        Sri  Sankara's    commentaries  on  the  ten  principle  Upanishads,  the Brahma  Sutra  and  the  Bhagavad  Gita,    stand  testimony    to  this, and  form    the  glittering  diadem  of  his  ntellectual  acheivements in  the  field  of  Vedanta.
 
        His  style  of  writing  here  reveals  a  relentlessly  logical  mind, a  mind  unafraid  of  facing  the  conclusions  reached  by  that  logic, however  revolutionary  those    might  have  been  in  the  8th  Century  A.D. Surprisingly,  far  from  being  cold  or  sterile,  a  warmth  permeates  these >
sophisticated  and  esoteric    writings,  moving  a  scholar  to  comment that  it  was  "monoistic  music,  it  elevates  and  it  reassuares.
 
But  what  of  Sankara  the  man,  the  ascetic  who  saw  no  inconsistency in  a  Sanyasin  easing    his  widowed  mother's  last  moments  of  life  ? What  clues  has  he  left  of  his  feelings,  his  emotions  towards the  common  man  whose  world    he  had    formally  renounced  ?
 
Did  he  feel  superior  to  them  by  virtue  of  his  intellectual  or moral  stature?  Could  he  identify  with  the  petty  needs, desires, joys  and  fears  that  beset  the  common  man,  woman  or  child  ?  It  is said  that  nowhere  does  a  writer  stand  more  revealed  than  in  his poetry,  for  that  is  an  outpouring  of  his  heart  and  not  his  head.
 
It  is  therefore  in  his  religious  lyrics  that  we  can  find clues  to  Sri  Sankara's    personality.  In  these  we  find  that his  style  of  writing  is  sharply  at  variance  from  his  Vedantic works.  An  ardent  emotional  fervour  of  devotion  charecterises them,  together  with  a  spontaneous  poetic  elegance.
 
In  these  too,  we  see  the  purity  of  the  Advaitic  doctrine,  albeit presented  simply  and  subtly.  Effortlessly,  he  reconciles  the Transcendent  Brahman  with  the  Immanent  and  with  equal  facility, he  demonstrates  that  the  cascading    reactions  of  Bhakti  culminate in  Jeevan  Mukti.
 
        But,  what  facinates  the  lesser  mortal  is  the  amazing  sense of    empathy  and  sympathy  Sri  Sankara  reveals  for  the    ordinary man,  and  portraying  the  human  foibles  of  anger,  greed,  lust  etc. and  man's  struggle  with  his  baser  nature,  some  times  effective, and  sometimes  hopeless.
 
        Even  more  astonishing  is  his  capacity  to  identify  himself  with the  emotional  psyche  of  a  woman,  be  it  his  own  mother  or  that Universal  Mother.  Nor  is    this  sense  of  identification  confined to  human  beings,  for  he  quite  clearly  sees  himself  in  every  creation of  nature,  bird  or  beast,  the  animate  or  innanimate,  even  in the  very  elements  of  nature.
 
        We  see  a  multifaceted,  infinitely  complex  and  intriguing personality,  giving  lie  to  the  inept  criticism  that  Sankara  preaches a  cold  logic  of  crystalline  purity,  where  human  warmth  had liitle  place.  In  fact,  freed  of  any  sense  of  duality,  Sankara saw  universal  oneness  which  allowed  him  to  relate  as  much  to  the sophisticate  as  to  the    rustic,    lovingly  helping    them  along  in  their  quest  from  the  human  to  the  divine.
 
        The  Sivananda  Lahari,  a  religious  lyric  of  a  hundred  verses, traditionally  atributed  to  him,  may  be  studied  in  this  context  to fathom  Sri  Sankara,  the  man.  A  paen  of  praise  and  love  to  Lord Siva,  it  is    an  elegant  work  which  matches  his  Soundarya  Lahari in  praise  of  the  Goddess  Parvati.
 
        It  is  not  in  the  Indian  tradition  to  record  epitaphs.  If  one  can make  so  bold  as  to  deviate  from  this  norm  and  look  for  one, appropriate  to  Sri  Sankara,  that  divinely  inspired  man,  one  need not  seek  farther  than  his  own  Viveka  Chudamani  :<
 
OOOO   OhOOE   OOOO   OOOE   OOOOOOEkhO|   OrO:
OOOR:   OO|   OOOOOORO|   OOOOhEOOOOOOO   OOrOO:
 
                                               Noble  men  live  calmly  and  loftily,
                               Moving  for  the  benefit  of  the  world,  like  the  spring,
                                Having  themselves  crossed  the  fearful  ocean  of  life,
                                 They,  with  no  motive,  help  others  also  to  cross  it.  
RETURN TO THE WORKS OF SANKARA